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친환경시대, ‘태양광에너지’의 명과 암
태양으로부터 얻은 빛을 에너지로 활용하는 방식, 바로 태양광에너지다. 이 에너지의 장점은 환경 친화적이며 필요한 전기량의 생산 조절이 가능하다는 것이다. 반면 단점은 아직 초기투자비 및 발전단가가 상대적으로 높다는 것을 꼽을 수 있다.

반영구적 활용성·무공해 강점…회의적 시선도 존재

[인더스트리뉴스 김태환 기자] 급격한 산업화와 함께 화석연료의 사용량 급증으로 발생하는 황사와 미세먼지는 대기를 오염시키고 호흡기 질환을 일으키는 등 심각한 환경문제를 일으키고 있다. 이를 해결하기 위한 가장 근본적인 대책은 친환경적이며 지속가능한 에너지 사용을 통해 환경을 지키는 것이다. 

이에 맞춰 태양광은 미래의 대체 에너지로 손꼽히는 중요한 자원 중 하나다. 값이 비싸다는 단점이 있지만 대기오염의 피해를 줄일 수 있어 전 세계적으로 태양광 설비를 활용한 산업은 증가하고 있는 추세다. 현재 국내에서도 태양광 산업은 4차 산업혁명 시대에 새로운 성장 동력으로 주목받고 있다. 지난해 중국의 급격한 정책 변화와 공급과잉 등으로 역성장이 우려되기도 했지만 하반기 유럽 시장 등에서 수요가 증가하면서 소폭 성장했다.  

신재생에너지인 태양광이 새로운 성장 동력으로 주목받고 있다. [사진=dreamstime]

태양광 업계에 따르면 올해 태양광 발전의 신규 수요는 중국, 미국 이외의 멕시코, 아시아 지역에서 성장해 120GW가 넘을 것으로 전망된다. 작년에는 태양광 산업 사상최초로 100GW를 넘어섰다. 태양광은 설치에서 전력 생산까지 6개월 정도면 완료될 수 있는 점이 가장 큰 경쟁력으로 꼽힌다. 또한 태양을 이용하기 때문에 반영구적으로 활용 가능하며, 탄소 배출이 없는 무공해라는 점이 강점이다. 다른 대체에너지와 비교해도 상대적으로 소형화가 가능하고 설비·설치가 간편해 대중화하기에도 용이하다. 

정부, 제도개선 및 지원책 마련돼야

재생에너지는 이제 거스를 수 없는 생존의 문제다. 재생에너지를 확대하지 않으면 앞으로 정부와 기업은 엄청난 금액의 탄소세를 물어야 하고 수출조차 하지 못하는 상황으로 변해가고 있다. 재생에너지 기술이 현재는 발전원을 대체하는 데 집중되고 있지만 머지않아 태양광을 중심으로 한 기술혁신은 제조에서 서비스까지 경제 모든 영역으로 확대될 전망이다.

이에 따라 정부도 신재생에너지의 비중과 산업을 늘리기 위해 ‘재생에너지3020’ 계획 등을 발표하는 등 정책마련에 고심하고 있다. 이러한 정책 중 하나가 10조원의 민간 자본을 투입해 새만금 일대를 2.8GW급 태양광 발전 단지로 조성하는 사업이다. 이번 결정은 태양광 산업 육성에 큰 도움이 될 뿐만 아니라 지역 발전에도 기여할 것이라는 기대가 동반됐다.

이와 관련 한국태양광산업협회 정우식 부회장은 “에너지 자원이 빈곤해 총수입액의 3분의 1을 에너지 수입에 쏟아 붓는 우리나라가 에너지 자립국이 되고, 세계 경제의 게임 체인저가 되기 위해서는 재생에너지에 대한 국가적인 대책과 지원이 뒤따라야 한다”고 말했다. 

특히 그는 “세계 수준의 기술력을 확보하고 있는 태양광산업을 국가 전략산업으로 지정하고 적극 육성해 4차 산업혁명의 원동력으로 삼아야 한다”고 강조했다. 이렇듯 재생에너지원을 이용한 발전량 증가가 이뤄지고 다양한 지원 및 기술 연구개발 등이 더해진다면 에너지 전환 시대는 더욱 빠르게 다가올 것으로 예상된다. 

정 부회장은 이어 “태양광 발전의 경우 기존 원자력발전이나 화력발전 등과 달리 100만 달러를 투자할 때 15.7명의 일자리가 생길 정도로 높은 일자리 창출 효과가 있다”면서, “환경오염 및 기후변화로 발전 사업이 중단될 가능성도 낮아 지속적인 고용 효과가 있다”고 설명했다. 

또한 “이런 관점을 넘어서면 전력거래, 블록체인, 드론, 빅데이터 등과 관련된 다양한 일자리들이 창출될 수 있다. 이럴 경우 문화시설 및 기본 사회간접자본, 인프라 등이 크게 확충돼 지역 경제 활성화나 일자리 창출에 큰 기여를 할 것”이라고 덧붙였다.

새만금 재생에너지 사업 대상지역 [자료=새만금개발청]

공급과잉, 출혈경쟁 심해…회의적 시선도

그러나 현재 재생에너지 관련 기업들은 대내외적으로 어려운 여건 하에 놓여있는 것이 사실이다. 모듈 제조기업을 비롯한 다양한 제조기업들이 공급과잉, 출혈경쟁 속에서 한치 앞을 내다볼 수 없는데다 가격경쟁으로 인해 대부분 적자선상에 놓여 있다. 

여기에 태양광 발전으로 전기를 생산하는 비용이 원자력발전이나 화력발전에 비해 비싸기 때문에 세계적인 흐름도 아직까지 밝지만은 못하다. 실제 재생에너지를 크게 늘리고 탈원전을 선언한 독일의 전기료는 최대 42%가 올랐다. 일본 역시 원전 재가동은 물론 비중을 늘리는 방향으로 정책을 수정했다. 아울러 미국의 경우 세이프가드(긴급수입제한조치)를 발동했고 이는 신재생에너지 산업에까지 영향을 줄 것으로 보인다. 

궁극적으로 신재생에너지로의 전환은 찬성하지만 반대의 여론이 그만큼 큰 이유다. 반대 여론을 주장하는 사람들은 태양광, 풍력 등 신재생에너지로 원전을 대체하는 건 아직 이르다는 판단이다. 정부가 2030년 목표로 내세운 신재생에너지 발전량 비중 20% 달성에도 회의적이다. 현재 비중은 7%대다. 패널을 깔 부지 확보도 여의치 않지만 경관 훼손 논란, 주민 민원 등 갈등 비용도 해결해야 할 숙제다.

하지만 부품 및 기술개발 등을 통해 생산원가를 낮춘다면 태양광 에너지도 기존 화력발전만큼 경제성을 갖출 수 있다. 이를 통해 신재생에너지 발전단가와 기존 화석에너지 발전단가가 같아지는 균형점을 의미하는 ‘그리드 패리티’가 가능할 때다. 그리드 패리티가 달성되면 고품질·저비용은 물론이고 미래형 태양광 발전시스템이 상용화돼 시장이 급격히 팽창할 것으로 관련 업계는 전망하고 있다. 

태양광 업계 관계자는 “전 세계적으로 그리드 패리티가 달성된 2023년 태양광 시장 규모가 250조 원에서 300조 원 사이라면 이후 불과 2~3년 사이에 시장이 500조 원까지 급성장할 것”이라고 내다봤다. 태양광 시장에서 우리나라가 수출 경쟁력을 유지하기 위해서는 정부가 태양광 산업을 ‘전략산업’으로 선정하고 그에 걸맞은 육성정책과 각종 지원제도를 추진해야 한다. 

[김태환 기자 (news@industrynews.co.kr)]

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